Hillsborough.

The term Hillsborough might not mean anything for the average reader, but for somebody who comes from Liverpool and/or is a football fan, it rings a bell, albeit one with a tragic undertone. In the worst disaster in British football, 96 fans of Liverpool FC were crushed to death inside the Sheffield stadium in 1989. Yesterday, an independent panel finally published the information the families of the victims had been demanding for over two decades. The outcome of the inquiry is heartbreaking and had me crying for half of the afternoon. My respect and admiration for Liverpool FC had started in the aftermath of Hillsborough; however, my first contact with the club was an even darker one and not exactly designed to make me a fan.

Back in 1985, my parents and I were visiting my uncle and aunt in Hamburg. Being rather bored by the adults and their talk on the terrace, I sauntered into the living room to zap through the (few) TV channels. Dad called in from the garden that some football match was supposed to start, so he asked me to switch to that particular channel (much to my annoyance, as football wasn’t exactly a priority for me back when I was 8). The news were still on, so I started flipping through a magazine, keeping an eye on the telly as I had promised Dad to call him when the match was about to kick off.

When the broadcast from Brussels finally began, I was getting confused: Yes, it was a football stadium, and it was crowded, but I couldn’t see any players. Something was wrong – there were spectators on the field, mounted police trying to gain control, and the general mood seemed desperate and aggressive at the same time. I was (thankfully) too young to fully understand what I was watching, but I had a growing sense of unease, and finally shouted for Dad. When he walked into the room, happily expecting to see the kick-off of a European Cup final between two great teams, it took him some seconds to comprehend what was going on – but when he did, he immediately sent me out to “play in the garden”.

The Heysel Stadium disaster, which I inadvertently witnessed, was caused by Liverpool hooligans tearing down a fence and more or less hunting down Juventus fans who desperately tried to flee the mob, resulting in a stampede and a collapsing wall which claimed the lives of 39 primarily Italian fans. The calamity was aided by a derelict stadium, lax security, and a corrupt system, but there is no denying that Liverpool “supporters” were the ones who started the events.  But back then, I didn’t care about football, and the subject was soon forgotten.

About two years after Heysel, Dad took me to my first “Bundesliga” match: St Pauli vs Cologne in Hamburg. Even more than 20 years later, I can still vividly recall the atmosphere: The camaraderie between fans and the shared jokes, the singing, the thrill at every tackle, the collective moaning when the goal was missed. Pauli has a relatively small stadium with a capacity of about 20,000 spectators, but for me, being a kid, it felt like I was surrounded by millions of people, sharing the same emotions and excitement. I was ecstatic and became immediately hooked, not only on St Pauli, but on football in general. From then on, I started watching Match of the Day with my Dad; a ritual which lasted well into my early twenties and helped to intensify the already strong bond Dad and I have.

I don’t remember if Dad and I watched MotD together on that fateful day in 1989 – as it was a warm, sunny day, chances are high I was playing outside or we were at my grandparents’ garden. As such, I can’t really recall when I heard of Hillsborough for the first time – did Dad tell me? Did I see it on the news? What I know, though, is that for me the defining impact of the disaster was a music video released shortly afterwards: A cover version of “Ferry Cross the Mersey” which was recorded in aid of those affected.

Being 12, football wasn’t the only thing I was interested in: Music was starting to play an ever-growing role in my life (also thanks to my Dad, by the way), so MTV was running basically all afternoon in my room. I know that the song first caught my attention because I knew it from the records Dad used to play, and I was a bit confused as to why MTV would play such an old song. It was when I started to watch in earnest that I figuered out it had to be some charity thing, and I recognized the Liverpool emblem. Then the scrolling text started: Much to my initial puzzlement, a long list of names and ages was being displayed on screen.

It took me some seconds to realise that these names were apparently the victims, but when I finally got it, I stared at the TV in utter disbelief: The row of names was endless. But what was even worse for me were the ages given – a lot of the dead Liverpool fans were hardly older than me. I watched on in shock as the names of sixteen- and eighteen-year-olds flew by, and then Jon-Paul Gilhooley’s name came up – he was ten when he was crushed to death in a football stadium.

The fact that a young boy of roughly my age died because he had wanted to watch his favourite club had and still has a profound effect on me. I was ten when I first visited a stadium, and it shook me to the core that something so terrible could happen at a place I had experienced as joyous and welcoming. In the years to come, I started to read everything about Hillsborough I could get my hands on, and by doing this research, my sympathy and at the same time respect for the people of Liverpool grew. When I planned to study abroad, I was offered places at several British universities, but my decision was obvious: In 1999, the tenth anniversary of Hillsborough, I moved to Liverpool.

It was there that I was confronted with the side of the story people in Germany had hardly got to hear: Some of the news coverage, especially by The Sun, had been a disgrace, and more concerningly, basically a lie. Four days after Hillsborough, the Sun published a piece on their front page claiming that aggressive Liverpool fans had not only caused the crush, but also hindered the rescue operations, stolen from the dead, abused unconscious girls, and, most disturbingly, urinated on the dead. The outcry in Liverpool was tremendous: The circulation of The Sun dropped from over 200,000 copies to less than 12,000 and hasn’t recovered since.

This piece of despicable “journalism” becomes even more disgusting when compared to witness accounts by reporters, stewards, and even fans of Nottingham Forrest, the opposing team: They all affirmed that Liverpool fans were the ones saving their lot, helping them to climb over fences where possible, tearing down advertising hoardings to transport the injured, and giving the kiss of life to people lying on the field.  At the same time, the police seemed to be completely out of their depth, at points even hitting Liverpool fans trying to help as the officers apparently thought it was a ruse to disrupt the match.

An inquiry held one year after Hillsborough shifted the blame into the direction of the police for completely inadequate planning and execution of the match – they were more or less overwhelmed with the simplest actions, such as ticket control. And yet, nobody was indicted for an act of neglect, while the rumour that violent Liverpool hooligans had started the stampede was still circulating in public.

The families of the deceased have never stopped fighting to clear the names of their beloved and at the same time find out what really happened on the stands of Hillsborough. In 2009, twenty years later, the government finally decided to release more than 450,000 documents related to the disaster to an independent inquiry panel which presented their results yesterday. The outcome surpassed the gravest concerns: South Yorkshire Police did completely fail in terms of crowd security by not only allowing Liverpool fans to enter the stadium through an exit gate, causing people to get squashed, but also by not realizing the magnitude of the disaster, hence refusing to help people dying less than 3 feet away from them. As if this was not bad enough, South Yorkshire Police then actively tried to shift blame onto the Liverpool fans: In the minutes after the disaster, while people were still being resuscitated on the pitch, the police circulated the first statements which claimed hooligans had caused a mass panic and therefore the death of their own people. But the police didn’t stop there: To support their (insubstantial) accusations, they ordered the medical examiner to take blood samples from all the deceased and check them for alcohol – even the children. When the results failed to bring the desired outcome (most of the dead were sober or had minimal alcohol concentration), the police checked all names for criminal records, in a vain attempt to prove “criminals” had started the commotion. When these measurements also fell flat, the police purposely passed on false information to the Sun – which then published the infamous article.

It took 23 years to reveal the amount of cover-up done by the South Yorkshire Police and some council representatives, but the families of the deceased and the survivors finally have got some truth. It will take longer to find some justice – many of those responsible in 1989 are either in retirement or dead. 16 officers on duty in Hillsborough on that tragic day took early retirement due to post-traumatic stress disorder and received a settlement of about £2million.

The families of the deceased got about £3,500 each.

Der Begriff Hillsborough sagt dem durchschnittlichen Leser wahrscheinlich nichts, aber für jemanden, der aus Liverpool kommt und/oder Fußball-Fan ist, hat der Name eine Bedeutung, wenn auch eine tragische. Bei der schlimmsten britischen Fußball-Katastrophe wurden 1989 96 Fans des Liverpooler FC im Stadion von Sheffield zu Tode gequetscht. Gestern hat eine unabhängige Untersuchungskommission endlich die Informationen veröffentlicht, die die Familien der Opfer seit über zwei Jahrzehnten eingefordert haben. Das Ergebnis der Untersuchung macht einen fassungslos und hat dazu geführt, dass ich den halben Nachmittag geweint habe. Mein Respekt und meine Bewunderung für den Liverpooler FC beruhen auf den Ereignissen von Hillsborough; mein erster Kontakt mit dem Verein war allerdings sogar noch düsterer und eigentlich nicht dazu geeignet, zum Fan zu werden.

Meine Eltern und ich besuchten 1985 meinen Onkel und meine Tante in Hamburg. Da ich die Erwachsenengespräche auf der Terrasse ziemlich langweilig fand, schlich ich mich ins Wohnzimmer und zappte zwischen den (wenigen) Fernsehkanälen hin und her. Papa rief mir von draußen zu, dass irgendein Fußball-Spiel gleich losgehen müsse, also sollte ich auf einen bestimmten Kanal umschalten (sehr zu meinem Verdruss, da ich mit meinen 8 Jahren herzlich wenig mit Fußball anfangen konnte). Die Nachrichten liefen noch, also schnappte ich mir eine Zeitschrift und blätterte darin rum, während ich nebenbei den Fernseher im Auge behielt – immerhin hatte ich Papa versprochen, Bescheid zu sagen, wenn das Spiel angepfiffen wird.

Als die Übertragung aus Brüssel endlich anfing, wurde ich zunehmend verwirrter: Ok, das war ein Fußball-Stadion, und es war voller Menschen, aber ich konnte gar keine Spieler sehen. Irgendetwas was nicht in Ordnung – Zuschauer liefen auf dem Platz rum, berittene Polizei hatte Mühe, die Kontrolle zu erlangen, und die generelle Stimmung schien eine Mischung aus Verzweiflung und Aggression zu sein. Ich war (Gott sei Dank) zu jung, um zu verstehen, was da gerade in Brüssel passierte, aber ich fühlte mich immer unwohler und rief schließlich nach Papa. Als er ins Zimmer kam, voller Vorfreude darauf, das Finale des Europapokals der Landesmeister zu sehen, brauchte er einige Sekunden, um zu realisieren, was los war – aber als ihm klar wurde, was da auf dem Bildschirm vor sich ging, schickte er mich sofort “nach draußen, spielen”.

Die Katastrophe von Heysel, die ich unbeabsichtigt miterlebte, wurde durch Liverpooler Hooligans verursacht, die einen Zaun einrissen und Jagd auf Turiner Fans machten. Diese wiederum versuchten verzweifelt, der Meute zu entkommen, was in einer Massenpanik, einer einstürzenden Mauer und schließlich 39 vorwiegend italienischen Toten endete. Das Desaster wurde durch ein baufälliges Stadion, lasche Sicherheitskontrollen und ein korruptes System begünstigt, aber man kann nicht abstreiten, dass Liverpooler “Fans” diejenigen waren, die die Vorkommnisse in Gang setzten. Allerdings habe ich mich damals noch nicht für Fußball interessiert, und das Thema war schnell vergessen.

Ungefähr zwei Jahre nach Heysel nahm Papa mich zu meinem ersten Bundesliga-Spiel mit: St. Pauli gegen Köln in Hamburg. Selbst mehr als 20 Jahre später kann ich mich noch lebhaft an die Atmosphäre erinnern: Die Kameradschaft unter den Fans und die gegenseitigen Sprüche, die Gesänge, die Spannung bei jedem Angriff, das kollektive Aufstöhnen, wenn das Tor verfehlt wurde. St. Pauli hat ein relativ kleines Stadion mit einer Kapazität von ca. 20.000 Zuschauern, aber für mich als Kind fühlte es sich an, als wäre ich umgeben von Millionen Menschen, die alle die gleichen Emotionen und die Aufregung teilten. Ich war völlig verzaubert und wurde sofort  süchtig, nicht nur nach dem Verein St. Pauli, sondern nach Fußball im Allgemeinen. Von da an begann ich, mit Papa samstags die Sportschau zu gucken; ein Ritual, das bis in meine Zwanziger anhielt und dazu führte, die ohnehin enge Bindung zwischen Papa und mir noch zu verstärken.

Ich weiß nicht mehr, ob Papa und ich an diesem verhängnisvollen Tag im April 1989 zusammen Sportschau geschaut haben – da es ein warmer, sonniger Tag war, stehen die Chancen gut, dass ich entweder draußen gespielt habe oder wir im Garten meiner Großeltern waren. Von daher kann ich mich auch nicht daran erinnern, wann ich zum ersten Mal von Hillsborough gehört habe – hat Papa mir davon erzählt? Habe ich es in den Nachrichten gesehen? Was ich allerdings noch in Erinnerung habe, ist das Musikvideo, das kurz danach veröffentlicht wurde und bei mir den entscheidenden Eindruck des Desasters hinterlassen hat: Eine Coverversion von “Ferry Cross the Mersey“, die Geld für die Hinterbliebenen sammeln sollte.

Als ich 12 war, war Fußball nicht das Einzige, an dem ich interessiert war: Musik fing an, eine immer größere Rolle in meinem Leben zu spielen (übrigens auch dank meinem Papa), und von daher lief MTV bei mir praktisch jeden Nachmittag. Ich weiß noch, dass ich auf das Lied aufmerksam wurde, weil es eines der Lieder war, die Papa auf Schallplatte hatte, und ich wunderte mich, warum MTV so ein altes Lied spielte. Erst als ich genauer hinschaute, wurde mir klar, dass es wohl eine Wohltätigkeits-Geschichte war, und ich erkannte das Wappen von Liverpool. Dann fing unten am Bildrand ein Lauftext an: Sehr zu meiner Verwirrung lief eine lange Liste von Namen und Altersangaben über den Bildschirm.

Ich brauchte einige Sekunden, um zu kapieren, dass diese Namen offenbar die der Opfer waren, aber als ich es endlich geschnallt hatte, starrte ich mit wachsender Fassungslosigkeit auf den Fernseher: Die Reihe der Namen hörte einfach nicht auf. Aber was für mich noch schlimmer war, waren die Altersangaben – viele der toten Liverpool-Fans waren kaum 8 Jahre älter als ich. Völlig geschockt las ich die vorbeirauschenden Namen von 16- und 18jährigen, und dann kam der Name von Jon-Paul Gilhooley – er war 10 Jahre alt, als er in einem Fußball-Stadion zu Tode gequetscht wurde.

Die Tatsache, dass ein Junge, der ungefähr in meinem Alter war, gestorben ist, weil er seinen Lieblingsverein sehen wollte, hat mich damals tief getroffen und berührt mich auch heute noch. Ich war 10, als ich zum ersten Mal in einem Stadion war, und es traf mich bis ins Mark, dass so etwas Furchtbares an einem Ort passieren konnte, den ich als fröhlich und einladend empfunden hatte. In den folgenden Jahren fing ich an, alles über Hillsborough zu lesen, was ich in die Finger bekam, und durch diese Nachforschungen wuchsen mein Mitleid und gleichzeitig mein Respekt für die Menschen aus Liverpool. Als es darum ging, im Ausland zu studieren, hatte ich mehrere Angebote von britischen Universitäten, aber meine Entscheidung war naheliegend: 1999, zum zehnten Jahrestag von Hillsborough, zog ich nach Liverpool.

Dort wurde ich dann mit einer Seite der Geschichte konfrontiert, die man in Deutschland kaum zu hören bekommen hatte: Einen Teil der Berichterstattung, speziell vom Boulevardblatt The Sun, kann man getrost als Schande und, noch schlimmer, als Lüge bezeichnen. Vier Tage nach Hillsborough veröffentlichte die Sun auf ihrer Titelseite einen Artikel, in dem sie behauptete, dass aggressive Liverpool-Fans nicht nur die Katastrophe verursacht hätten, sondern auch die Rettungsmaßnahmen behindert, die Toten bestohlen, bewusstlose Mädchen missbraucht und, besonders abstoßend, auf die Toten uriniert hätten. Der Aufschrei in Liverpool war gewaltig: Die Auflage der Sun fiel von 200.000 Zeitungen täglich auf weniger als 12.000 und hat sich seitdem auch nicht erholt.

Dieser verabscheuungswürdige “Journalismus” wird noch widerwärtiger, wenn man den Artikel mit Zeugenaussagen von Reportern, Ordnern und sogar Fans des gegnerischen Teams Nottingham Forrest vergleicht: Alle bestätigten übereinstimmend, dass es Liverpooler Fans waren, die versucht hätten, andere zu retten, indem sie ihnen, soweit möglich, über die Sperrzäune halfen, Werbebanner abrissen, um damit Verletzte zu transportieren, und Mund-zu-Mund-Beatmung bei Menschen vornahmen, die auf dem Spielfeld lagen. Gleichzeitig schien die Polizei mit der Gesamtsituation völlig überfordert zu sein und schlug teilweise sogar auf Liverpool-Fans ein, die helfen wollten, weil Beamte offenbar dachten, das Szenario wäre eine Finte, um das Spiel zu unterbrechen.

Ein Jahr nach Hillsborough wurde eine Untersuchung eingeleitet, die die Schuld auf die Polizei verlagerte, da eine völlig unzureichende Planung und Umsetzung des Spiels vorlag – die Polizei war offenbar mit den einfachsten Sachen wie der Kartenkontrolle bereits überfordert. Und trotzdem wurde niemand wegen fahrlässiger Handlungen angeklagt, während gleichzeitig die Gerüchte, dass gewalttätige Liverpooler Hooligans die Panik verursacht hatten, weiterhin in der Öffentlichkeit die Runde machten.

Die Familien der Verstorbenen haben niemals aufgehört, dafür zu kämpfen, die Namen ihrer Liebsten reinzuwaschen und gleichzeitig herauszufinden, was wirklich in den Blöcken von Hillsborough passiert ist. Zwanzig Jahre später, im Jahre 2009, entschied sich die Regierung dafür, mehr als 450.000 Dokumente, die mit der Katastrophe in Verbindung stehen, an eine unabhängige Untersuchungskommission zu übergeben, die wiederum gestern ihre Ergebnisse vorlegte. Das Resultat übertrifft die schlimmsten Befürchtungen: Die Polizei von Sheffield hat komplett versagt, als es um die Sicherheit der Menge ging, indem sie zum einen erlaubte, dass Liverpooler Fans durch einen Ausgang das Stadion betraten und dadurch die Menschen zusammengequetscht wurden, und zum anderen das Ausmaß der Katastrophe nicht erkannte, was dazu führte, dass es Beamte gab, die sterbenden Menschen in weniger als einem Meter Entfernung die Hilfe verweigerten. Als ob das nicht schon schlimm genug wäre, versuchte die Polizei von Sheffield dann bewusst, den Liverpooler Fans die Schuld zuzuschieben: In den Minuten nach dem Unglück, als noch Menschen auf dem Spielfeld wiederbelebt wurden, veröffentlichte die Polizei die ersten Mitteilungen, die behaupteten, Hooligans hätten eine Massenpanik verursacht und damit den Tod der eigenen Anhänger. Aber die Polizei setzte noch einen obendrauf: Um ihre (substanzlosen) Behauptungen zu beweisen, wurde der Gerichtsmediziner angeordnet, von allen Toten Blutproben zu nehmen und den Alkoholspiegel zu bestimmen – auch von den Kindern. Als die Proben nicht das gewünschte Ergebnis brachten (die Mehrheit der Toten war entweder nüchtern oder hatte minimale Alkoholspuren), überprüfte die Polizei alle Namen auf einen kriminellen Hintergrund, in einem vergeblichen Versuch, den Tumult “Verbrechern” zur Last zu legen. Als diese Maßnahmen ebenfalls nicht fruchteten, gab die Polizei gezielt falsche Informationen an die Sun weiter – die daraufhin den berüchtigten Artikel veröffentlichte.

Es dauerte 23 Jahre, bevor das Ausmaß der Vertuschungen von Seiten der Sheffielder Polizei und einiger Gemeindemitglieder aufgedeckt wurde, aber die Familien der Verstorbenen haben endlich die Wahrheit erfahren. Es wird länger dauern, um auch Gerechtigkeit zu finden – viele der Verantwortlichen von 1989 sind entweder im Ruhestand oder verstorben. 16 Beamte, die an diesem tragischen Tag in Hillsborough im Einsatz waren, haben ihre Pensionierung auf Grund von posttraumatischer Belastungsstörung eingereicht und eine Abfindung von insgesamt 2 Millionen Pfund erhalten.

Die Familien der Verstorbenen haben jeweils ca. 3.500 Pfund bekommen.

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